Juan Carlos Díaz Lorenzo

La presencia de Nuestra Señora de Las Nieves en La Palma está envuelta en la leyenda. La Bula del Papa Martino V, fechada en Roma el 20 de noviembre de 1423, hace mención a Santa María de la Palma y su llegada a la Isla se asienta sobre las hipótesis de algunos cronistas, que se refieren a viajes de frailes irlandeses o navegantes del Mediterráneo, misiones del Obispado de Telde o incursiones de los normandos asentados en las islas orientales desde comienzos del siglo XV[1].

Otros autores atribuyen la llegada de la imagen a Francisca de Gazmira, la mujer aborigen conversa que pactó la rendición de los haouarythas, los antiguos pobladores de La Palma, y al propio adelantado Alonso Fernández de Lugo, propietario del reparto de las tierras de Agaete, donde había entronizado una imagen de Santa María de las Nieves. Muy reciente en el tiempo, el escultor Miguel Ángel Martín Sánchez atribuye su origen a las manos de Lorenzo Mercadante de Bretaña, escultor francés activo en la segunda mitad del siglo XV, con obras destacadas en la catedral de Sevilla.

El documento más antiguo que se conserva con el nombre de Santa María de las Nieves está fechado el 23 de enero de 1507 y se trata de una data del adelantado Fernández de Lugo, en la que dona a Nuestra Señora los solares en los que en 1517 consta ya estar edificado el primitivo templo, ampliado en 1525, al que se adosó un segundo cuerpo entre 1539 y 1552, mientras que en 1543 existía la plaza y el paseo.

Entre 1568 y 1574 se edificó la sacristía y en 1648, dos años después de la erupción del volcán de Martín, se amplió la capilla mayor sobre ésta y se agregó otra dependencia por el oeste, levantándose un arco toral, así como los trabajos de alargamiento y pavimentación de la nave con cerámica portuguesa y la construcción de la espadaña en piedra de cantería. Corría el año de 1637 cuando se terminó la edificación de la casa de romeros. El Real Santuario ostenta realeza desde que en 1657 fuera acogido en su patronato por Felipe IV, penúltimo rey de la Casa de Austria[2].

Entre 1703 y 1740 se reforzó y se encaló la capilla mayor, se guarneció de cantería gris el arco y las gradas del presbiterio -en la actualidad revestido de mármol- y por 4.000 reales se esculpió, en manierismo tardío, la Puerta Grande. Todas estas obras configuraron el aspecto actual del templo, que presenta un suntuoso retablo mayor tallado en 1707 por Marcos Hernández y dorado y policromado por el palmero Bernardo Manuel de Silva. El trono de plata, armado en 42 piezas, se acabó en 1733[3].

Real Santuario de Nuestra Señora de las Nieves, Patrona de La Palma

En la segunda mitad del siglo XIX, y acorde a la corriente neoclásica entonces imperante, y la excusa de elevar la capilla mayor, en 1876 se sustituyó la cubierta mudéjar por una bóveda de cañón, que dos décadas después fue decorada por el artista madrileño Ubaldo Bornadova con la alegoría de la Inmaculada entre ángeles y guirnaldas y una Anunciación, entre cortinajes azules, en la cabecera de la nave.

El Real Santuario alberga notables altares barrocos –en los que están presentes el Calvario del Amparo, grupo magistral del siglo XVI, y la Virgen del Buen Viaje- y neogóticos -San Miguel y la Virgen de la Rosa-, más los nichos laterales del retablo mayor con los santos Bartolomé y Lorenzo, todas ellas tallas flamencas que tienen en la Isla una de sus más nutridas representaciones.

El conjunto arquitectónico y artístico encierra un gran valor -artesonados mudéjares, el púlpito ochavado, el coro, el baptisterio con piedra de mármol, las pilas de agua bendita, las arañas de cristal de roca, los faroles y lámparas votivas y el vasto ajuar de orfebrería-, siendo numerosos y valiosos, además, otros objetos religiosos[4].

Nuestra Señora de las Nieves fue coronada canónicamente en el año lustral de 1930, el 22 de junio, en ceremonia oficiada por el cardenal Federico Tedeschini, nuncio de Su Santidad en España y arzobispo de Lepanto, que llegó a La Palma, en medio de una gran expectación popular, a bordo del buque Infanta Cristina. Su patronazgo sobre el pueblo palmero fue reconocido por el Papa Pío XII, el 13 de noviembre de 1952. 

La razón de la Bajada

La Fiesta de todas las fiestas de La Palma tiene su origen en el último tercio del siglo XVII, arraigada en la creencia del favor intercesor de Nuestra Señora de las Nieves y en el profundo fervor religioso que generaciones de palmeros le han profesado a través de los tiempos.

Relata el licenciado Juan Pinto de Guisla, beneficiado de El Salvador y visitador eclesiástico, que en el año de 1676, La Palma sufría el invierno más seco de la década, lo que provocó una situación que había llevado el hambre, la desolación y la muerte a los habitantes de la capital y de los campos de la isla.

Esta penuria coincidió con la segunda visita pastoral del obispo de Canarias, Bartolomé García Jiménez[5], que había prolongado su estancia en la isla debido a la amenaza de los piratas berberiscos que entonces infectaban las aguas del archipiélago, al acecho de nuevas presas, entre ellas el mitrado, impidiendo así su salida de la isla. En aquella ocasión fue informado por los regidores y por los sacerdotes Melchor Brier y Monteverde y Juan Pinto de Guisla[6], que habían sido alumnos suyos en la Facultad de Cánones de Salamanca, “de la especial devoción que hay en esta isla con la Santa Imagen de Nuestra Señora de las Nieves, Patrona de toda ella, de cuyo patrocinio se vale en todas sus necesidades“, por lo que dispuso que se trajese a la iglesia parroquial de El Salvador, “para que, colocada en ella, en trono decente“, se celebrase la octava “con mayor solemnidad y asistencia del pueblo[7].

Así se hizo, asumiendo el piadoso obispo el gasto que ocasionó el consumo de cera durante los tres primeros días del devoto culto, y en los siguientes se repartió entre algunos devotos que se encargaron de ello, “y habiendo reconocido la decencia del culto y veneración con que se celebró dicha octava y la devoción y concurrencia del pueblo a su celebración, así por las mañanas a la misa, como a prima noche después de la oración a rezar el nombre y tercio y pláticas que hacía todas las noches, juzgó por conveniente que dicha Santa Imagen de Nuestra Señora de las Nieves se traiga a esta ciudad, a la Iglesia Parroquial, cada cinco años“, celebrando de ese modo, por el mes de febrero, la fiesta y la octava de Nuestra Señora de Candelaria, “y que se comenzase el quinquenio el año de 1680 y de allí en adelante…[8].

La Bajada tiene su origen en 1676 y el ciclo lustral comenzó en 1680

En relación a este asunto, el testimonio del ilustrado cronista Viera y Clavijo, reflejado un siglo después en su emblemática obra Noticias de la Historia General de las Islas Canarias, dice que “el obispo don Bartolomé Ximénez fue el que, atendiendo a la universal devoción que profesaban aquellos naturales a Nuestra Señora de las Nieves, cuyo patrocinio imploraban de tiempo inmemorial en los conflictos de volcanes, falta de lluvias, langosta, epidemias, guerras y correrías, dispuso que se llevase cada cinco años desde su santuario a la ciudad, en la víspera de la Purificación, para que en la parroquia del Salvador se celebrase un octavario con muy solemnes fiestas…[9].

El obispo García Jiménez también conoció la resolución del pueblo palmero, unido ante la desgracia, en la defensa de la imagen mariana -la más antigua de Canarias y el vestigio más remoto de nuestra ubicación cristiana y cultura occidental- y de su ermita cuando en 1649 los dominicos trataron de fundar en ella un convento, empeño del que desistieron ante la oposición del pueblo y la firmeza del Cabildo.

Con anterioridad a la fundación de la Bajada, Nuestra Señora de las Nieves fue traída a Santa Cruz de La Palma en rogativa en varias ocasiones. La primera estancia, de nueve días en la iglesia de El Salvador, se remonta al 28 de marzo de 1630, fecha en la que la isla padecía una gran sequía. Por el mismo motivo, volvería en otras dos ocasiones en la década de los años treinta del siglo XVII: el 5 de abril de 1631 y el 3 de marzo de 1632, respectivamente.

De modo, pues, que el ciclo lustral comenzó en 1680, siguiendo el mandato del obispo García Jiménez, año en el que se trajo la imagen de Nuestra Señora de las Nieves desde su santuario del monte a la ciudad capital. Desde entonces lo ha hecho ininterrumpidamente hasta nuestros días, aunque, en el recuento histórico de los últimos tres siglos, la venerada imagen ha sido trasladada en varias ocasiones a la capital insular en rogativas y celebraciones especiales y siempre con el mismo motivo.

La iglesia de El Salvador acoge la estancia lustral de Nuestra Señora de las Nieves

Ante las adversidades y las calamidades, los caminos de La Palma se llenaron de peregrinos que acudían al pequeño santuario para pedir la intercesión de la Virgen ante las furias desatadas de la Naturaleza, tanto en sequías prolongadas como en erupciones volcánicas, incendios, plagas, enfermedades, tempestades…

Entre los hechos relacionados con la langosta se encuentra el acontecido el 16 de octubre de 1659, fecha en la que la plaga “llenó toda la isla y comió la corteza de todos los árboles y destruyó todos los pastos, con que murió mucho ganado mayor y menor y muchas cabalgaduras, yeguas y jumentos y destruyó muchas sementeras y algunas volvieron a reventar y las que comió tres veces no volvieron[10].

La crónica atestigua que se hicieron muchos sufragios, procesiones y sermones y “trújose a esta ciudad en procesión” a las imágenes de Nuestra Señora de La Piedad y el apóstol San Andrés, a San Juan de Puntallana, al Santo Cristo del Planto y también a Nuestra Señora de Las Nieves “y se tuvo en esta ciudad muchos días. Fue nuestro Señor servido, por mediación de la Virgen, que no durase esta langosta más que hasta marzo de dho. año[11].

En el transcurso del tiempo se produjeron otras situaciones de infortunio, caso de 1625, cuando llegó a La Palma un navío procedente de Inglaterra infectado de peste bubónica y en 1669, cuando otro barco en viaje a la Martinica fondeó en la rada de la capital palmera, logrando, en dichas ocasiones, que la desgracia no se expandiera sobre la población local. Siempre relacionados con prodigios y milagros atribuidos a Nuestra Señora se aprecian diversos testimonios, siendo de destacar la presencia de la Patrona, entre otras desdichas, en enero de 1768 debido a una epidemia catarral, y en junio de 1852, al haberse librado la población del cólera-morbo.

En relación a la citada epidemia, el pueblo palmero acudió a Nuestra Señora de Las Nieves implorando el remedio a la enfermedad que diezmaba a la población. Pérez Morera recoge en su trabajo sobre la Bajada de 1765 una relación sobre la terrible enfermedad que asoló a la isla. Del Libro de Acaecimientos, formado por el vicario Felipe Alfaro en 1767 y depositado en el archivo parroquial de El Salvador, observamos el siguiente párrafo:

Aviendose señalado por su merced el dia siete de marzo para el último tramo de la Procesión de allí llevar a Nuestra Señora a su propia Parroquia compuestos todos los caminos y aseandose todas las calles por donde debía transitar no se pudo conseguir hasta el día diez por las continuas lluvias que hubo en estos días (…), quedando todos los moradores desta ciudad e Ysla mui contentos y alegres por aver conseguido de dios mediante la intercesión de la Santísima Virgen María ubiesse cesado a sus primeros ruegos la cruel enfermedad que tantos estragos hasía y llovido con mansedumbre tanto que se puede decir se repitió en esta ysla el milagro que en tiempo del Señor San Gregorio aconteció en Roma…”[12].

Otro suceso célebre fue el ocurrido el 6 de abril de 1750, fecha en la que la sagrada imagen se encontraba en el convento de las Monjas Claras –hoy Hospital de Dolores- donde está entronizada “la preciosa imagen de la olvidada patrona[13] de la ciudad, Santa Águeda, como bien apunta José Guillermo Rodríguez Escudero. Se había señalado dicho día para hacer las rogativas por el hambre y la falta de lluvias que se padecía en toda la Isla. Poco después comenzó a llover intensamente y también arribó a la bahía de la capital un barco cargado de trigo, con gran regocijo del pueblo, que atribuyó todo esto a un milagro de Nuestra Señora.

El 7 de mayo de 1770 se había fijado la fecha para que Nuestra Señora regresase a su templo después de la Bajada de aquel lustro, cuando se declaró un incendio en los aledaños de la parroquia de El Salvador. La crónica describe el espeluznante episodio:

El incendio fue voracísimo y corría el viento de brisa que le impelía, y arrojaba centellas a más de cien pasos […], pero sucedió que inopinadamente se mudó y cambió el viento al Oeste, enderezó las llamas que antes corrían con vehemencia al puerto y estaban ardiendo a un tiempo dos calles y dos hileras de casas, en la plaza y calle Trasera, que arruinó en poco más de tres horas catorce casas, con pasmo de los que las vieron arder, más no se incendió otra alguna, aunque antes habían siso acometidas de centellas y carbones encendidos, después de estar a la vista de Ntra. Señora de las Nieves, conceptuando todos piadosamente, fue la asistencia de la Santísima Virgen quien libró y preservó el resto de la ciudad del fuego, impidiendo pasase adelante[14].

Cuando se decidió el regreso de la venerada imagen a su templo del monte, el día anterior había venido la imagen del patriarca San José desde su ermita capitalina hasta El Salvador para despedirse de la Patrona palmera. Dice la crónica que la noche estaba muy serena con algunas señales de viento de levante, como lo demostraba un cerco que poseía la luna “y viento al Oeste, sin truenos, tempestad ni otra novedad que unos chubascos o lluvia muy quieta, después de medianoche“. Lo sorprendente es que, amaneció toda la cumbre cubierta de nieve, “hasta el lomo que se llama de las Nieves, por estar a su falda la Iglesia de Nuestra Señora[15].

Este hecho singular, por haber ocurrido en tiempo tan avanzado de primavera, “y no haberlo visto los nacidos en unas circunstancias como las presentes de terror en que se hallaban las gentes sencillas, que oprimía los ánimos de todos, llenó de mayor consuelo los corazones, alabando las divinas piedades de la Madre de la Misericordia, que nos puso el signo de su benignidad a la vista para que no desfalleciesen, comprobó con esto el milagro de haber suspendido el castigo del fuego que nos amenazó consumir y asegurarnos con la nieve su protección, el día amaneció claro y despierto el sol, con singular gozo de las almas devotas[16].

Y es que, como escribió el recordado investigador palmero Alberto José Fernández García, “Ella es el inmenso refugio espiritual de todos los palmeros, y a Ella recurrimos cuando los titánicos fuegos volcánicos estremecen nuestro suelo, cuando las cosechas se pierden por falta de agua, cuando los grandes incendios azotan nuestros montes o nuestras casas, cuando la enfermedad se apodera de nuestra pobre naturaleza, y en tantos, tantos momentos de nuestra existencia[17].

El Castillo altivo vigila las costas palmesanas y caeda cinco años se convierte en protagonista del Diálogo

En el Diálogo, Nuestra Señora de las Nieves viaja a bordo del barco, convertido en singular protagonista

Dicho sentimiento queda plasmado, asimismo, en la elegante y sentida prosa de Gabriel Duque Acosta, pregonero de la Bajada de 1970, cuando escribe”… allá arriba en el Monte al que da nevado nombre una Señora descansan los sueños consumados, anhelos florecidos, canciones plenas y oraciones que han encontrado puerto y destino en el regazo de la Virgen. A Ella se han dirigido por los siglos y los siglos los que sufrían en el dolor de las horas vacías; a Ella han invocado el náufrago de Campeche y el miliciano aguerrido; nuestras madres y las madres de nuestras madres. Siempre fueron escuchados. Su llamada halló respuesta en el milagro o en el consuelo; en la alegría o en la resignación que es el más humano y dignificante prodigio…”[18].

La Bajada de la Virgen nació, pues, siguiendo el pensamiento y la creatividad del espíritu barroco, razón por la cual el trasfondo mariano explica también la profusión de loas sacramentales, carros alegóricos y otras representaciones de índole religiosa que nutren su imaginario simbólico, rico en matices y sustancias destinadas a la alabanza de Nuestra Señora. Y en torno a Ella y su celebración lustral se forjó, además, una consolidada tradición literaria y teatral nacida al amparo de las fiestas del Corpus Christi, “fiesta central del catolicismo, la que alcanza mayor brillantez[19], entre cuyos autores más destacados sobresalen los autores que integran el parnaso del Barroco palmero: Pedro Álvarez de Lugo y Usodemar, Juan Pinto de Guisla y Juan Bautista Poggio Monteverde[20].

De forma que, la capital palmera, como señala el ilustre catedrático palmero Manuel de Paz, “gracias a sus vínculos con el Norte de Europa, con la Península y, desde luego, también con América, pudo beneficiarse de numerosas influencias artísticas y culturales que, en el transcurso de los siglos, contribuyeron a definir su identidad como una población culturalmente inquieta[21].

 


[1] La imagen de Nuestra Señora de las Nieves es una escultura modelada en terracota y policromada, de estilo románico tardío en transición al gótico, situada cronológicamente a finales del siglo XIV, sobrevestida con ricas telas -túnica roja, manto azul y orla dorada- y aderezada con cuantiosas joyas a partir del siglo XVI. Mide 82 cm de altura y se trata, probablemente, de la efigie mariana de mayor antigüedad del Archipiélago Canario.

[2] Tres siglos después, el 15 de octubre de 1977, Nuestra Señora de las Nieves recibió la visita de los Reyes de España, Juan Carlos I y Sofía, siéndole entonces entregado a la Reina el título de “Camarera de Honor de la Santísima Virgen de las Nieves”, que había aceptado siendo Princesa de España. Su Majestad manifestó entonces al rector del Real Santuario, Pedro Manuel Francisco de las Casas, su voluntad de reafirmar el trato de realeza en el marco de la nueva monarquía constitucional, lo cual se llevó a efecto siguiendo los cauces establecidos mediante comunicación oficial y certificación de la Casa Real Española.

[3] Sus primeros elementos se labraron en 1672, con objetos tasados para ello por el orfebre Diego González. El frontal fue enviado desde Cuba en 1714 por el presbítero Juan Vicente Torres Ayala; el sagrario albergó las sagradas formas desde 1720 y las barandas constan desde 1757. [Para más información sobre este tema, véase: Fernández García, Alberto José. Real Santuario Insular de Nuestra Señora de las Nieves, León 1980; Fraga González, María del Carmen. La arquitectura mudéjar en Canarias. Santa Cruz de Tenerife, 1977; Pérez Morera, Jesús et al. Magna Palmensis. Retrato de una Ciudad, Santa Cruz de Tenerife 2000].

[4] El Museo Insular de Arte Sacro está considerado en su género uno de los más importantes de Canarias. El edificio, proyectado por  los arquitectos Rafael Daranas y Luis Miguel Pérez, recrea una casona de dos plantas, con balcón y ventanas de tarima, construido con materiales nobles –carpintería de tea labrada, cantería gris, forja y vidrieras- y está perfectamente integrado en el conjunto del Real Santuario. Dicho espacio, junto al camarín de la Virgen –obra del arquitecto José Miguel Márquez Zárate, que remata la cabecera del templo con un lujoso acabado- fueron ideados por Alberto José Fernández García y exponen importantísimos documentos históricos, así como esculturas de distintas épocas y escuelas, pintura y orfebrería de talleres europeos y americanos; retratos históricos de Nuestra Señora de las Nieves, a través de los cuales se puede seguir la evolución del atuendo. En su vestidor cuelgan los mismos trajes con los que se la pintó confeccionados con sedas de La Palma y brocados importados de Europa, reservados para las grandes solemnidades, caso de la Bajada de la Virgen.

[5] El prelado García Jiménez (1618-1690), de origen sevillano, había sido promovido a la Silla de Canarias en mayo de 1665 por el Papa Alejandro VII y visitó La Palma por primera vez en 1666 y volvió a finales de 1675.

[6] Considerado, sin duda, una de las personalidades más relevantes de La Palma en el siglo XVII, Juan Pinto de Guisla (1631-1695), clérigo presbítero, estudió en la Universidad de Salamanca, donde se licenció en Derecho civil y eclesiástico. Fue notario ordinario, consultor y calificador del Santo Oficio y beneficiado de la parroquia de El Salvador (1656). Nombrado visitador general de La Palma por el obispo García Jiménez, realizó una loable labor en la recopilación de datos y citas de historia de la isla, evitando con ello su pérdida.

[7] Lorenzo Rodríguez, Juan B. Noticias para la Historia de La Palma. pp. 12 y ss. Tomo I. La Laguna, 1975.

[8] Op. cit.

[9] Viera y Clavijo, José. Noticias de la Historia General de las Islas de Canarias. p. 691. Tomo II. Santa Cruz de Tenerife, 1971.

[10] Lorenzo Rodríguez, Juan B. op. cit. p 197.

[11] Op. Cit. 

[12] Pérez Morera, Jesús. Notas al manuscrito “Descripción Verdadera de los solemnes Cultos y célebres funciones que la mui noble y leal Ciudad de Sta Cruz en la ysla del Señor San Miguel de la Palma consagró a María Santísima de las Nieves en su vaxada a dicha Ciudad en el quinquenio de este año de 1765”.  p 85. Santa Cruz de La Palma, 1989. 

[13] Rodríguez Escudero, José Guillermo. Santa Águeda. La olvidada Patrona de Santa Cruz de La Palma. El Día, 18 de noviembre de 2006.

[14] Lorenzo Rodríguez, Juan B. Op. cit. p. 312.

[15] Op. cit. p. 312.

[16] Op. cit. p. 313.

[17] Fernández García, Alberto José. Real Santuario Insular de Nuestra Señora de las Nieves. León, 1980.

[18] Duque Acosta, Gabriel. Pregón de las Fiestas de la Bajada de la Virgen. En Diario de Avisos, 18 de junio de 1970.

[19] Martín Rodríguez, Fernando Gabriel. Santa Cruz de La Palma, la ciudad renacentista. p. 111. Santa Cruz de Tenerife, 1995.

[20] El protagonismo de los tres eruditos barrocos en los primeros lustros de la Bajada es indudable. Pedro Álvarez de Lugo y Usodemar (1628-1706), Juan Pinto de Guisla (1631-1695) y Juan Bautista Poggio y Monteverde (1632-1707) debieron coincidir en las Bajadas de 1646, 1659 y 1676, anteriores a la institucional de 1680 y también en la de 1678 con motivo del volcán de San Antonio, en Fuencaliente. Del último de ellos se conocen varias obras dedicadas a Nuestra Señora, que coinciden en su datación con las fiestas lustrales, caso de la loa sacramental La Hermandad (1680), loa a Nuestra Señora de las Nieves y El amor divino (1685), El Pregón (1690), El ciudadano y el pastor (1695), La Emperatriz (1700) y La Nave (1705).

[21] Paz Sánchez, Manuel [de]. La Ciudad. Una historia ilustrada de Santa Cruz de La Palma. p. 47. Santa Cruz de Tenerife, 2003.

Fotos: Juan Carlos Díaz Lorenzo

Juan Carlos Díaz Lorenzo

[Artículo publicado en el Programa Oficial de la Bajada de la Virgen 2010]

Nuestra Señora de Las Nieves abraza, un lustro más, la devoción de sus hijos en la hora emotiva del reencuentro de una nueva Bajada, la segunda del tercer milenio. Santa Cruz de La Palma, histórica ciudad marinera que nace y se abriga al resguardo del risco de La Concepción, se convierte en el escenario de la fiesta más importante de la Isla, reflejo del buen y bien hacer de un pueblo noble que ha sabido conjugar en feliz armonía acontecimientos religiosos, sociales y culturales, contribuyendo así a modelar su personalidad y el carácter insular. 

El patronazgo de Nuestra Señora de las Nieves sobre el pueblo palmero es un hecho consustancial con la fe latente, que se expresa en la veneración y la admiración hacia su Patrona. El respeto, el cariño y el acendrado amor en torno a la efigie mariana genera sentimientos sin límites en cuantos corazones hacen brotar su humilde tributo a los pies de la Señora. A Ella han acudido los palmeros, siempre, como protección divina e invocación frente a las calamidades provocadas por la naturaleza, destacando su preferencia, sin duda, sobre cualquier otra advocación, aún en el aprecio incuestionable al arcángel San Miguel, copatrono de la Isla; y otras veneradas imágenes, como Nuestra Señora de Los Remedios, de Las Angustias, de Montserrat, del Rosario y del Socorro, por citar sólo algunas.

Nuestra Señora de las Nieves, Patrona de la isla de La Palma

La Fiesta de todas las fiestas de La Palma tiene su origen en el último tercio del siglo xvii, arraigada en la creencia del favor intercesor de Nuestra Señora de Las Nieves y en el profundo fervor religioso que generaciones de palmeros le han profesado a través de los tiempos. Relata el licenciado Juan Pinto de Guisla, beneficiado de El Salvador y visitador eclesiástico, que en el año de 1676, La Palma sufría el invierno más seco de la década, lo que provocó una situación que había llevado el hambre, la desolación y la muerte a los habitantes de la capital y de los campos de la isla. Dicha penuria coincidió con la segunda visita pastoral del obispo de Canarias, Bartolomé García Ximénez[1], quien fue informado por los regidores y por los sacerdotes Melchor Brier y Monteverde y Juan Pinto de Guisla[2], “de la especial devoción que hay en esta isla con la Santa Imagen de Nuestra Señora de las Nieves, Patrona de toda ella, de cuyo patrocinio se vale en todas sus necesidades”, por lo que dispuso que se trajese a la iglesia parroquial de El Salvador, “para que, colocada en ella, en trono decente”, se celebrase la octava “con mayor solemnidad y asistencia del pueblo”, disponiendo el obispo que el ciclo lustral comenzase en 1680 “y de allí en adelante”[3].

La Bajada nació siguiendo el pensamiento y la creatividad del espíritu barroco, razón por la cual el trasfondo mariano explica también la profusión de loas sacramentales, carros alegóricos y otras representaciones de índole religiosa que nutren su imaginario simbólico, rico en matices y sustancias destinadas a la alabanza de Nuestra Señora. Y en torno a Ella y su celebración lustral se forjó, además, una consolidada tradición literaria y teatral nacida al amparo de las fiestas del Corpus Christi, “fiesta central del catolicismo, la que alcanza mayor brillantez”[4].

 Desde entonces lo ha hecho ininterrumpidamente hasta nuestros días, aunque, en el recuento histórico de los últimos tres siglos, la venerada imagen de la Patrona palmera ha sido trasladada en varias ocasiones a la capital insular en rogativas y celebraciones especiales y siempre con el mismo motivo. Ante las adversidades y las calamidades, los caminos de La Palma se llenaron de peregrinos que acudían al pequeño santuario para pedir la intercesión de la Virgen ante las furias desatadas de la naturaleza, tanto en sequías prolongadas como en erupciones volcánicas, incendios, plagas, enfermedades, tempestades…

Volcán de Martín (1646)

En el año de 1646, La Palma vivió la sobrecogedora experiencia de una nueva erupción[5], que se produjo 61 años después del volcán de Tihuya (1585) y afectó directamente a los pagos de Tigalate y Fuencaliente, sobre los que extendió un manto de destrucción salido de las entrañas de la tierra. Núñez de la Peña refiere que, habiéndose llevado con este motivo la imagen de Nuestra Señora de Las Nieves en rogativa desde su santuario hasta la iglesia de El Salvador, amaneció al día siguiente la cima cubierta de nieve y se extinguió la actividad eruptiva:

“En el año de 1646, por el mes de noviembre, rebentó un bolcán en la isla de La Palma, con tan grandes terremotos, temblores de tierra y truenos, que se oyeron en todas las islas; despedía de sí un arroyo de fuego y açufre, que salió al mar. Los vezinos de la ciudad truxeron a ella en procesión a Nuestra Señora de Las Nieves; imagen muy milagrosa; y al otro día, caso admirable, amaneció el bolcán cubierto de nieue, con que cessó, auviendo durado algunos días”[6].

En el diario de notas locales del capitán Andrés de Valcárcel y Lugo, natural de Santa Cruz de La Palma, ciudad natal en la que transcurrió la mayor parte de su vida, se encuentran referencias concretas a esta erupción volcánica por haber sido su autor testigo presencial de la misma. Bajo el título Cosas notables, expone, entre otras cosas, lo siguiente:  

“Hubo muchos temblores de tierra en todos estos días y los edificios parecía venían al suelo, con que todos estábamos temerosos y nos recogimos algunas noches en los bajos de las casas y algunos estando en los patios; y una noche fueron tantos y tan grandes, que todos los habitantes de esta isla se fueron a las Iglesias, y a media noche se hizo una solemne procesión con Ntra. Señora de las Nieves, que estaba en la Parroquial de esta ciudad, y se trajo a ella en esta ocasión para que nos favoreciese en ella, y todos iban en ella con la mayor devoción que se puede ponderar y algunos llorando y todos temiendo el castigo de Dios”.

“El no haberse caído los edificios y sucedido con estos lamentables sucesos, lo atribuimos a la intercesión de tan buena medianera como la Virgen de las Nieves […]“.

“Hizo muchos daños en las tierras por donde corrió […] y duró este volcán con sus arroyos, temblores y ruidos hasta el 21 de Diciembre; y fue cosa pública y notoria que la Gloriosísima Señora de las Nieves, Nuestra Señora, con su rocío favorable, nevó en el volcán; y en esta isla hubo un rocío pequeño, que tanto como esto puede la Reina de los Ángeles Nuestra Señora con su Benditísimo Hijo Nuestro Redentor Jesucristo. En esta ocasión estaban todos los vecinos desta isla tan devotos  y  frecuentadores de los Templos, que no salían de ellos”[7].

Lavas del volcán de 1646

Nuestra Señora de Las Nieves permaneció en el templo de El Salvador desde el 22 de junio de 1646 hasta el 9 de enero de 1647, en la que posiblemente haya sido una de sus estadías más largas en la ciudad. La cera gastada durante todo ese tiempo se elevó a 50 reales, cantidad que fue abonada por el doctor Francisco Fernández Franco, racionero de la catedral de Santa Ana[8].

En otro documento posterior, referido a la erupción del volcán de San Antonio, adscrito al visitador Juan Pinto de Guisla[9], se constata que: 

“Ha padecido esta isla diversas veces la calamidad de estos volcanes, en la parte que mira al sur, o mediodía, como se reconoce por la tierra quemada reducida a riscos que llaman ‘mal país’, en que convierte la materia que arroja de sí, y aún está muy viva la memoria del último que reventó por principio del mes de Octubre del año 1646, que duró hasta 18 de Diciembre del mismo año, en que se celebra la fiesta de la Expectación de Ntra. Señora, día en que amaneció de nieve la boca del volcán, con universal aclamación de milagro de Ntra. Señora de las Nieves, cuya Santa Imagen se venera como Patrona de esta isla y a cuyo patrocinio se recurre en sus mayores aflicciones y necesidades, como se recurrió en aquélla trayéndola a la Parroquia de esta ciudad, donde estaba colocada cuando cesó el volcán, y se cubrió de nieve” [10]

Desde entonces, las erupciones volcánicas y la venerada imagen de Nuestra Señora de Las Nieves mantienen una estrecha relación histórica, social, cultural y espiritual. En recuerdo de tales prodigios existen en el Real Santuario dos cuadros, en los que su autor quiso parangonar los hechos milagrosos de la nieve atribuidos a la intercesión de la Virgen: el del Monte Esquilino, en Roma y el del volcán de 1646, en La Palma.

En uno de ellos aparece la siguiente inscripción:

«Consolatrix Aflictorum / a tu presencia nevado / el Mongibelo palmense / zelos le dio al Esquilino, / nuevas glorias a Tu Nieve».

Asimismo, resulta interesante el testimonio de fray Diego Henríquez, escrito en 1714: 

“… acordó luego la ciudad se tárese la sagrada protectora como en tales ocasiones se hazía. Tráxose con la solemnidad y devoción que siempre y prosiguiendo las devotas suplicaciones y fervorosos ruegos a esta milagrosa señora de Las Nieves, fue tan copiosa la que mandó sobre el bolcán que lo extinguió su abundancia totalmente, sin dexar viva sentella de aquel voraz elemento, cediendo por entonces su furiosa sobervia a la mansedumbre de los nevados copos. Hizo más admirable el prodigio aver sido la brecha que abrió aquel horrendo fuego en parte en que nunca antes avía caido nieve, ni después se ha visto caer en aquel sitio, para que lo raro desta circunstancia hiciese a todos visible lo singular del beneficio”[11].

Volcán de Fuencaliente (1677)

En el siglo xvii se produjo una segunda erupción, la del volcán de Fuencaliente[12]. El extraordinario cráter volcánico de San Antonio, tradicionalmente asociado a ésta, como se ha recogido en la bibliografía histórica, corresponde —según los estudios geológicos recientes y el análisis y la reinterpretación de los relatos de la época— a un aparato volcánico preexistente, relacionado con algún episodio eruptivo de varios miles de años de antigüedad[13]

La erupción del volcán de Fuencaliente, además de sepultar el manantial de aguas termales de la Fuente Santa, causó daños de cierta importancia, según explicitan las crónicas de la época, provocando, debido a los continuos movimientos sísmicos, el desplome de la espadaña de la iglesia de San Antonio Abad, así como la desaparición de un grupo de casas, algunas de las cuales se encontraban en las proximidades del Roque Teneguía y acabaron sepultadas por las cenizas y las escorias vomitadas por el volcán[14]

De los documentos consultados, uno de especial interés es la versión que ofrece Juan Pinto de Guisla, testigo presencial del singular acontecimiento, compilada por el cronista palmero Juan Bautista Lorenzo Rodríguez a finales del siglo XIX. Al final de la citada crónica, se dice lo siguiente:      

“Los temblores de tierra se han continuado sintiéndose en la ciudad y causando mucho temor; y en particular se sintió uno mayor que los ordinarios el domingo 9 de Enero a las 5 de la mañana con que se atemorizó el pueblo, de manera que mucha parte con el Clero se juntó a aquella hora en la Parroquia donde está Ntra. Señora de Las Nieves, a implorar su Patrocinio; y este día se puso patente el Santísimo Sacramento y se hizo procesión general con mucha devoción, que se remató con una plática que estaba prevenida después de otras que habían precedido los días anteriores, y tocó al Padre Fray Lucas Milán, Lector de Arte, en el convento de San Francisco de esta ciudad, con la cual, así por el espíritu del Predicador como por lo adecuado del asunto que eligió y disposición de los ánimos atemorizados con el temblor de tierra, conmovió al pueblo a muchas lágrimas”.

“Está el volcán en su fuerza sin disminución, y de todas las bocas que abrieron sólo permanecen la principal de sobre la montaña, por donde salen llamas, humo, piedras y arena, y las tres que están a la subida, que son las que brotan la materia flúida que ha cubierto y cerrado las demás bocas corriendo sobre ellas continuamente, los temblores de tierra y con ello las tribulaciones de los habitadores de esta isla que con continuas súplicas, imploran la Piedad Divina por medio de María Santísima Nuestra Señora, cuya Santa Imagen de las Nieves queda en esta ciudad en el Convento de Religiosas Claras, de donde se volverá a la Parroquia continuándose las rogativas hasta que Nuestro Señor se acuerde de usar con nosotros de misericordia, librándonos de esta tribulación”[15].

Fisuras por las que salió la lava del volcán de 1677

Otro conjunto documental interesante corresponde a las cartas escritas por el licenciado Melchor Brier de Monteverde, vicario del obispo, fechadas los días 22 y 30 de noviembre y 10 de diciembre de 1677, respectivamente. En la segunda de ellas, Melchor Brier anota:

“Dicho D. Antonio [Pinto, alguacil mayor] dio aviso de cómo había cesado a Dios gracias el volcán dejando de correr los tres ríos de fuego, y desde el día 22 siguiente Nuestra Señora de las Nieves, Patrona de aquella isla, siendo digno de notar que el mismo día 21 dijo el Sr. Obispo misa en Nuestra Señora de Candelaria […] aplicada por esta intención y remedio para este volcán, y parece que desde el cielo está manifestando Nuestra Señora el que para veneración de este prodigioso santuario de Candelaria, y no es menos circunstancia la del día 21, que dedica la Iglesia a la gloriosa virgen y mártir Santa Inés, cuyos méritos apagaron la hoguera de fuego que estaba encendida para su martirio”[16].

Volcán de El Charco (1712)

Habían transcurrido casi 35 años desde el volcán de Fuencaliente cuando se produjo una nueva erupción, en octubre de 1712, la del volcán de El Charco[17], una de las menos conocidas en la historia volcánica de La Palma. La actividad telúrica incendia los pinares y las lavas se derraman en acusada pendiente por la vertiente occidental de la isla. Y, de nuevo, el volcán estremece la conciencia de los palmeros, que acuden a implorar la protección de Nuestra Señora de Las Nieves. El testimonio de fray Diego Henríquez detalla la invocación:

 “… recurrió apresurada a su valerosa protectora para que, con el poder e irrefragable virtud de sus nieves, matara segunda vez tanto incendio y les librara de tan cruel enemigo. Traxeron a la santa imagen a la ciudad con la devoción y fervor acostumbrado, claro es que en esta ocasión fue mayor, quando mayor el conflicto y más a la vista del peligro. Hiziéronle solemnísimas rogativas, celebrárosle generales procesiones, ofreciéronle repetidos clamores, consagrárosle aventajados cultos, manifestárosle sus cordiales y crecidas ancias, pusiéronle como asylo tan valiente a la vista del adversario y no tardó la poderosa reyna en mostrar su imperio sobre todo lo criado. Obedeció el fuego a esta superior virtud, abatieron su sobervia las empinadas y arrogantes llamas, temploce el viento, expeliose de los corazones el susto, y aumentó en todos la fe de su benigno amparo, con que creció en ellos la obligación a más subidos cultos, más continuas veneraciones y más exacto conocimiento de su deuda”[18]

Lavas del volcán de El Charco

Asimismo conviene llamar la atención sobre el testimonio del regidor decano y alcalde mayor de la isla, Juan de Guisla y Pinto, y del regidor Juan Ignacio Fierro, quienes, hallándose en la sala capitular del Concejo de La Palma, manifestaron: 

“Que por cuando el día nueve del corriente reventó un Volcán de fuego en la cumbre dentro de la hacienda de Doña Ana Teresa Massieu y Veles, donde llaman ‘El Charco’, y se necesita por los grandes daños que amenaza tanto comunes como particulares implorar el auxilio divino para que usando de sus misericordias experimentemos en tan horrorosa ruina sus piedades. Se acordó; se dé noticia al Ve. Vicario, Beneficiados y Prelados de las Religiones y Religiosas para que con duplicadas rogativas suspendan la ira divina; y si no bastare esto, se haga procesión general con María Santísima de los Dolores, pasando después, si fuere preciso, á traer a Nuestra Señora de las Nieves, como nuestra Patrona, y en quien en otras ocasiones como en la presente, se han experimentado sus piedades”[19].

Volcán de San Juan (1949)

Desde octubre de 1712, en que se produjo la erupción del volcán de El Charco y hasta junio de 1949, habían transcurrido casi 237 años de aparente tranquilidad en la historia volcánica de La Palma. Fue un periodo muy largo en comparación con los intermedios de las cuatro erupciones anteriores, en las que mediaron 61 años entre los volcanes de Tihuya y Martín; 31 años entre éste y el de Fuencaliente; y otros 35 años respecto al volcán de El Charco.

La erupción del volcán de San Juan[20], la primera de las registradas en la isla de La Palma en el siglo xx, fue motivo, una vez más, para que el pueblo palmero acudiera a Nuestra Señora de Las Nieves en busca de auxilio espiritual ante las furias desatadas de la naturaleza o, como decía la prensa decana, «para por su mediación pedir al Todopoderoso apagar las iras del volcán»[21].

El 24 de julio de 1949, domingo en el calendario, cuando se cumplía un mes del comienzo de la erupción, la Patrona palmera salió bien temprano en procesión desde su santuario camino de Breña Alta. Al llegar a la ermita de la Concepción, se ofició una misa y, a continuación, prosiguió la comitiva hasta la parroquia de San Pedro, donde, antes de entrar, la venerada imagen dio vista al volcán y se ofició de nuevo la liturgia.

Cráter de El Duraznero, la mañana de San Juan de 1949

Imagen nocturna de las lavas del volcán de San Juan

Al día siguiente, a media tarde, la venerada imagen salió de la parroquia —desde la que se distinguían las luminarias de la erupción del volcán en la cumbre— hasta la iglesia de El Salvador, en Santa Cruz de La Palma, «seguida de una multitud inmensa, que con el mayor recogimiento decía sus oraciones, uniéndose a la suntuosa manifestación de los numerosos vecinos del trayecto que querían unir sus preces»[22].

El cortejo estaba presidido por los alcaldes de Breña Alta, Martín Cabrera Monterrey, y de Santa Cruz de La Palma, Rafael Álvarez Melo, así como por el clero de las dos parroquias y el arcipreste del distrito, Luis Vandewalle Carballo. A las nueve de la noche, la venerada imagen entró en la iglesia de El Salvador, donde fue recibida en medio de un gran fervor y, a continuación, se oficiaron solemnes cultos, iniciándose un novenario de rogativa.

«Los fieles de La Palma —dice la crónica de Diario de Avisos— se aprestan a asistir devotamente a estos piadosos actos para por mediación de su Santísima Madre impetre del Altísimo que apague la gran hoguera en que hoy arden las tierras de La Palma, sumiendo en el dolor y la miseria a numerosos vecinos hermanos nuestros»[23].

El 26 de julio, al día siguiente de encontrarse Nuestra Señora de Las Nieves en la capital palmera, la actividad del volcán decreció considerablemente. Presente en la memoria colectiva sigue hallándose el hecho de que la lava se hubiese detenido a escasos metros de la ermita de Las Manchas, cuya desaparición parecía inminente.

Monumento de Fátima, allí donde se paró la lava sobre Las Manchas

La promesa del sacerdote Blas Santos Pérez, conocido más tarde como el párroco del volcán, de levantar un monumento a Nuestra Señora de Fátima, allí donde la lava arrolladora se había detenido, añadía mayor emoción al fervor religioso. En los días posteriores y a excepción del día 30 —en que se produjo una reactivación del cráter de Hoyo Negro que provocó el derrame de lava por el flanco oriental—, en el municipio de Mazo, la erupción cesó en su furia. ¿Milagro? La devoción insular así lo creyó. 

El 5 de agosto del citado año, la imagen de Nuestra Señora de Las Nieves, «con la fe, nunca desmentida, y el amor, no menos demostrado, en el transcurso de todas las generaciones» —en el emotivo decir de Alberto José Fernández García—, inició el viaje de regreso a su santuario y, en 1950, año lustral, volvió de nuevo a la capital insular en su tradicional Bajada. 

En el siglo XX hubo una segunda erupción volcánica en la isla de La Palma. En octubre de 1971 reventó el Teneguía[24], localizado en el término municipal de Fuencaliente. Habían transcurrido apenas 22 años desde la anterior (el volcán de San Juan). En esta ocasión, no hubo procesión de rogativa de Nuestra Señora de Las Nieves a la capital insular, pero a los pies de la venerada imagen acudieron muchos devotos, vecinos del pueblo afectado por la furia desatada de la naturaleza —convertida en singular espectáculo— para implorar su protección y el cese de la tribulación que en algún momento puso sus vidas en jaque.

El volcán de Teneguía, en su plenitud

Las plegarias permanecen en el corazón y en la memoria anónima de quienes mantienen inquebrantables sus creencias —transmitidas de padres a hijos, de generación en generación y siempre— en la admirada y rendida devoción a la Madre amada, la bella Morenita que habita en su santuario del monte y en el corazón de todos los palmeros.

Bibliografía

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[1] El prelado García Ximénez (1618-1690), de origen sevillano, había sido promovido a la Silla de Canarias en mayo de 1665 por el Papa Alejandro vii y visitó La Palma por primera vez en 1666, volviendo a finales de 1675.

[2] Considerada, sin duda, como una de las personalidades más relevantes de La Palma del Seiscientos, Juan Pinto de Guisla (1631-1695), clérigo presbítero, estudió en la Universidad de Salamanca, donde se licenció en Derecho civil y eclesiástico. Fue notario ordinario, consultor y calificador del Santo Oficio y beneficiado de la parroquia matriz de El Salvador (1656). Nombrado visitador general de La Palma por el obispo García Ximénez, realizó una loable tarea en la recopilación de datos y citas históricas de la isla, evitando con ello su pérdida.

[3] Lorenzo Rodríguez (1975-2000), v. i, pp. 12 y ss.

[4] Martín Rodríguez, (1995), p. 111.

[5] El cráter está localizado a 1.808 m de altitud sobre el nivel del mar, en el extremo sur del edificio volcánico de Cumbre Vieja y a unos dos kilómetros de la montaña de El Cabrito. La erupción comenzó el 2 de octubre de 1646 y cesó el 18 de diciembre del mismo año. Derramó sus lavas en la vertiente oriental de la isla, en una zona de pronunciada pendiente, y cubrió un gran espacio hasta alcanzar el mar, entre los límites de Mazo y Fuencaliente, estimado en unos 7.600.000 m3.

[6] Núñez de la Peña (2006).

[7] Testimonio recogido por Martel San Gil (1960), pp. 9-10, aunque no cita su procedencia.

[8] Martel San Gil (1960).

[9] Lorenzo Rodríguez (1975-2000), v. i, pp. 242-244.

[10] Idem.

[11] Pérez Morera (2005), p. 108.

[12] Un equipo de científicos españoles, británicos y franceses, entre los que figura el director de Vulcanología del Instituto de Recursos Naturales y Agrobiológicos de Canarias, el profesor Juan Carlos Carracedo, llegó a la conclusión, durante un estudio realizado entre 1993 y 1996 sobre la dorsal de Cumbre Vieja, que el cono volcánico de San Antonio presenta fases eruptivas de energía relativamente elevadas. Este importante descubrimiento científico, constatado a través de dataciones radiométricas realizadas por el método del Carbono 14 y potasio argo, introdujo un cambio significativo en la historia vulcanológica de La Palma. Dicho estudio fue publicado en la Revista de Estudios Geológicos [Madrid, 1996] y presentado a la comunidad científica en el Congreso Internacional de Vulcanología celebrado en septiembre de 1997 en Puerto Naos (Los Llanos de Aridane) y en otro encuentro posterior celebrado en México.

[13] Otros datos que avalan el error histórico sobre el volcán de San Antonio figuran en un informe del ingeniero L. Torriani de 1585 —coincidiendo con la erupción del volcán de Tihuya—, en el que traza un rudimentario mapa volcanológico y aparece el cono volcánico de San Antonio. Además, la presencia de lavas en lo alto del caserío de La Fajana, en Fuencaliente, datadas en unos 3.500 años de antigüedad, bordean también la base del edificio volcánico de San Antonio, lo que viene a ratificar que ya se encontraba allí mucho antes de 1677.

[14] El volcán estuvo en actividad durante 66 días, desde el 17 de noviembre de 1677 hasta el 21 de enero de 1678, en que sepultó la renombrada Fuente Santa. En comparación con las erupciones de 1585 y 1646, el aporte documental resulta más reducido. Contemporáneo a la erupción sólo existe un manuscrito, cuyo paradero se desconoce, del que existen varias transcripciones completamente distintas, aunque el autor del que se afirma recoger los datos es siempre el sacerdote Juan Pinto de Guisla.

[15] Lorenzo Rodríguez (1975-2000), v. i, pp. 242-244.

[16] Anaya Hernández, Fajardo Spínola (1993), pp. 52-57.

[17] La erupción del volcán de El Charco tuvo un período activo de 56 días, entre el 9 de octubre y el 3 de diciembre de 1712. Los primeros síntomas se produjeron el 4 de octubre y el día anterior a la apertura de la fractura eruptiva vino acompañado de emisión de gases. Los focos están localizados en Cumbre Vieja, a 1.700 metros de altitud y a unos 2,5 kilómetros al noroeste del volcán de Martín (1646); derrama sus coladas hacia la vertiente occidental, atravesadas en la actualidad por la carretera general del sur.

[18] Pérez Morera (2005), p. 108.

[19] Lorenzo Rodríguez (1975-2000), v. ii. Apostilla el cronista palmero lo siguiente: «aquí dejaron en suspenso la relación de este volcán, y aún cuando tuvieron cuidado de dejar blanco bastante para continuarla, no lo hicieron; privándonos á nosotros de más amplias noticias sobre esta catástrofe».

[20] Precedida por varios días de intensos movimientos sísmicos, la erupción comenzó en la mañana del 24 de junio de 1949, onomástica de San Juan, de ahí el hagiónimo utilizado, aunque también se emplearon los nombres de Nambroque, Las Manchas y El Duraznero. El 8 de julio comenzó la emisión de lava por la fractura de Llano del Banco, sobre el barrio de Las Manchas. El 27 de julio cesó toda actividad y entró en fase de fumarolas; pero, al amanecer del día 30 del citado mes, se produjo una reactivación del cráter de Hoyo Negro, propiciando el vertido de lava líquida por la pendiente oriental, que corrió a gran velocidad por el barranco de La Jurada, situado entre los pagos de Tirimaga y Tigalate (Mazo) y cortó la carretera general a la altura del km 17; ello provocó el aislamiento total del municipio de Fuencaliente. A última hora de la tarde, la lava se tornó lenta y viscosa, y comenzó a solidificarse a unos 300 m antes de llegar al mar.

[21] Diario de Avisos (Santa Cruz de La Palma, 9 de julio de 1949).

[22] Idem.

[23] Idem.

[24]Los primeros síntomas fueron detectados por la Estación Hidrofónica de la Universidad de Columbia (EE.UU.) ubicada en Puerto Naos (Los Llanos de Aridane), en servicio desde 1965. Varios días antes de percibirse los primeros temblores que anunciaban el nacimiento del nuevo volcán, el personal de la base americana —como así la llamaba la gente de la isla— captó unos extraños ruidos subterráneos, cuyos registros fueron enviados por vía urgente a la Base de Torrejón de Ardoz y, después, al Centro de Evaluación situado en EE.UU. La erupción del volcán Teneguía comenzó el 26 de octubre de 1971 y alcanzó una duración de 24 días. El cese de la actividad se produjo el 18 de noviembre y a partir de entonces entró en fase de fumarolas.

Juan Carlos Díaz Lorenzo

En consideración a la singular devoción que el pueblo palmero ha profesado siempre a su Patrona, y antes de que la fiesta de la Bajada fuera instituida como tal en 1676 –año de grave sequía en la Isla- por disposición del obispo Bartolomé García Ximénez, Nuestra Señora de las Nieves había sido traída en rogativa a Santa Cruz de La Palma con anterioridad a la citada fecha en varias ocasiones.

La primera estancia, de nueve días en la iglesia de El Salvador, se remonta al 28 de marzo de 1630, tiempo en el que la isla padecía una grave sequía. Por el mismo motivo volvió a la capital insular el 5 de abril de 1631 y el 3 de marzo de 1632. Y en 1659 lo hizo con motivo de una plaga de langosta que asoló a la Isla.

En el citado año de 1676, el obispo García Ximénez, que se encontraba de visita pastoral y coincidió con una pertinaz sequía, viendo el fervor popular hacia la venerada imagen, resolvió que la Bajada se repitiese cada cinco años, a partir de 1680, como así se viene celebrando desde entonces.

Las erupciones volcánicas y Nuestra Señora de las Nieves sostienen una estrecha relación histórica, social y espiritual. En referencia al volcán de Martín, el 18 de diciembre de 1646, día de la Expectación de la Virgen, terminó la erupción y las crónicas cuentan –según refiere Núñez de la Peña- que amaneció nevado el cráter del volcán y las cumbres de la isla. La venerada imagen permaneció en la iglesia de El Salvador, del 22 de junio de 1646 al 9 de enero de 1647. En todo este tiempo el gasto de cera se elevó a cincuenta reales, cantidad que fue abonada por el doctor Francisco Fernández Franco, racionero de la Catedral.

“En el año de 1646, por el mes de noviembre, rebentó un bolcán en la isla de La Palma, con tan grandes terremotos, temblores de tierra y truenos, que se oyeron en todas las islas; despedía de sí un arroyo de fuego y açufre, que salió al mar. Los vezinos de la ciudad truxeron a ella en procesión a Nuestra Señora de Las Nieves; imagen muy milagrosa; y al otro día, caso admirable, amaneció el bolcán cubierto de nieue, con que cessó, auviendo durado algunos días”.

En el diario de notas locales del capitán Andrés de Valcárcel y Lugo, natural de Santa Cruz de La Palma, ciudad en la que transcurrió la mayor parte de su vida, también se encuentran referencias concretas de esta erupción volcánica, por haber sido testigo presencial de la misma.  

Bajo el título “Cosas notables: Volcanes”, expone, entre otras cosas, lo siguiente:

“Hubo muchos temblores de tierra en todos estos días y los edificios parecía venían al suelo, con que todos estábamos temerosos y nos recogimos algunas noches en los bajos de las casas y algunos estando en los patios; y una noche fueron tantos y tan grandes, que todos los habitantes de esta isla se fueron a las Iglesias, y a media noche se hizo una solemne procesión con Nuestra Señora de las Nieves, que estaba en la Parroquial de esta ciudad, y se trajo a ella en esta ocasión para que nos favoreciese en ella, y todos iban en ella con la mayor devoción que se puede ponderar y algunos llorando y todos temiendo el castigo de Dios. Y el no haberse caído los edificios y sucedido con estos lamentables sucesos, lo atribuimos a la intercesión de tan buena medianera como la Virgen de las Nieves”.

“Hizo muchos daños en las tierras por donde corrió. Todo lo dicho digo como testigo de vista, porque el Sr. Licdo. Dn. Juan de la Hoya, Teniente de esta isla, y otros amigos, fuimos y dormimos una noche en una casa próxima a él, y aquel día llegamos y nos acercamos hasta un arroyo que ya no corría; y duró este volcán con sus arroyos, temblores y ruidos hasta el 21 de Diciembre; y fue cosa pública y notoria que la Gloriosísima Señora de las Nieves, Nuestra Señora, con su rocío favorable, nevó en el volcán; y en esta isla hubo un rocío pequeño, que tanto como esto puede la Reina de los Ángeles Nuestra Señora con su Benditísimo Hijo Nuestro Redentor Jesucristo. En esta ocasión estaban todos los vecinos desta isla tan devotos y frecuentadores de los Templos, que no salían de ellos”.

De este hecho milagroso existe en el Real Santuario de Nuestra Señora de Las Nieves un cuadro pintado en tabla, del siglo XVII, que tiene la siguiente inscripción: “Consolatrix aflictorum / a tu presencia nevado / El Mongibelo palmense / zelos le dio al Exquilino / nuevas glorias a tu nieve”.

Nuestra Señora de las Nieves, devoción mariana de La Palma

El relato de Juan Pinto de Guisla. Otro documento de especial interés se refiere a la erupción del volcán de San Antonio, ocurrida en 1677. La versión corresponde al visitador Juan Pinto de Guisla, venerable beneficiado de la parroquia de El Salvador y visitador general de La Palma, testigo presencial, según parece, del acontecimiento y que se expresa en los siguientes términos:

“Ha padecido esta isla diversas veces la calamidad de estos volcanes, en la parte que mira al sur, o mediodía, como se reconoce por la tierra quemada reducida a riscos que llaman “mal país”, en que convierte la materia que arroja de sí, y aún está muy viva la memoria del último que reventó por principio del mes de Octubre del año 1646, que duró hasta 18 de Diciembre del mismo año, en que se celebra la fiesta de la Expectación de Ntra. Señora, día en que amaneció de nieve la boca del volcán, con universal aclamación de milagro de Ntra. Señora de las Nieves, cuya Santa Imagen se venera como Patrona de esta isla y a cuyo patrocinio se recurre en sus mayores aflicciones y necesidades, como se recurrió en aquélla trayéndola a la Parroquia de esta ciudad, donde estaba colocada cuando cesó el volcán, y se cubrió de nieve”.

“Los temblores de tierra se han continuado sintiéndose en la ciudad y causando mucho temor; y en particular se sintió uno mayor que los ordinarios el domingo 9 de Enero a las 5 de la mañana con que se atemorizó el pueblo, de manera que mucha parte con el Clero se juntó a aquella hora en la Parroquia donde está Ntra. Señora de Las Nieves, a implorar su Patrocinio; y este día se puso patente el Santísimo Sacramento y se hizo procesión general con mucha devoción, que se remató con una plática que estaba prevenida después de otras que habían precedido los días anteriores, y tocó al Padre Fray Lucas Milán, Lector de Arte, en el convento de San Francisco de esta ciudad, con la cual, así por el espíritu del Predicador como por lo adecuado del asunto que eligió y disposición de los ánimos atemorizados con el temblor de tierra, conmovió al pueblo a muchas lágrimas”.

“Está el volcán en su fuerza sin disminución, y de todas las bocas que abrieron sólo permanecen la principal de sobre la montaña, por donde salen llamas, humo, piedras y arena, y las tres que están a la subida, que son las que brotan la materia fluida que ha cubierto y cerrado las demás bocas corriendo sobre ellas continuamente, los temblores de tierra y con ello las tribulaciones de los habitadores de esta isla que con continuas súplicas, imploran la Piedad Divina por medio de María Santísima Nuestra Señora, cuya Santa Imagen de las Nieves queda en esta ciudad en el Convento de Religiosas Claras, de donde se volverá a la Parroquia continuándose las rogativas hasta que Nuestro Señor se acuerde de usar con nosotros de misericordia, librándonos de esta tribulación”.

Por último, de la devoción que el obispo de Canarias, Bartolomé García Ximénez, sentía por la Virgen de Candelaria, encontramos una cita publicada por el eminente y recordado profesor Jesús Hernández Perera, relacionada con la rápida extinción de este volcán, en la que dice lo siguiente:  

“Hay en los últimos años de vida de este ejemplar obispo de Canarias, cuando su quebrantada salud le obligó a acogerse al benigno clima de Santa Cruz, un episodio que nos indica el subido afecto de su corazón hacia la Virgen de Candelaria y la santidad eminente de su vida y de su fecundo pontificado. Habían llegado nuevas a Tenerife de la erupción del volcán de San Antonio, en el pueblo de Fuencaliente de la Isla de La Palma y hasta se había sentido los efectos de algún terremoto. Un día, dice su mentado biógrafo, tuvo conocimiento de los estragos del volcán y sin decir a nadie nada, salió de madrugada del puerto de Santa Cruz a lomo de caballería. Aunque llegó algo tarde y cansado, se revistió y celebró la Santa Misa. Los fieles circunstantes observaron que el prelado se había detenido en el altar más tiempo del de costumbre. Terminada la misa, descansó y regresó a Santa Cruz. Dos días después se supo en Tenerife que la erupción había concluido y precisamente en la misma hora en que el Iltmo. Sr. Jiménez alzaba la Sagrada Hostia ante María de Candelaria”.

La erupción del volcán de San Juan, acaecida en los meses de junio y julio de 1949,  fue motivo, una vez más, para que el pueblo palmero acudiera a Nuestra Señora de las Nieves en busca de auxilio espiritual ante las furias desatadas de la Naturaleza, o, como decía una de las crónicas de Diario de Avisos, “para por su mediación pedir al Todopoderoso que apague las iras del volcán”.

El 24 de julio, que fue domingo, la Patrona palmera salió a las siete y media de la mañana en procesión desde su santuario del monte camino de la villa de Breña Alta. Al llegar a la ermita de la Concepción se ofició una misa y a continuación prosiguió la comitiva hasta la parroquia de San Pedro, donde, antes de entrar, la venerada imagen dio vista al volcán y a continuación se ofició de nuevo la liturgia.

Al día siguiente, a las cuatro de la tarde, la comitiva salió de la parroquia, desde la que se distinguía las luminarias de la erupción del volcán en la cumbre, camino de la iglesia matriz de El Salvador, en Santa Cruz de La Palma, “seguida de una multitud inmensa, que con el mayor recogimiento decía sus oraciones, uniéndose a la suntuosa manifestación de los numerosos vecinos del trayecto que querían unir sus preces”.

La comitiva estaba presidida por los alcaldes de Breña Alta, Martín Cabrera Monterrey y  de Santa Cruz de La Palma, Rafael Álvarez Melo, así como el clero de las dos parroquias y el arcipreste del distrito, Luis van de Walle Carballo. A las nueve de la noche, la venerada imagen entró en la iglesia de El Salvador, donde fue recibida en medio de un gran fervor y, a continuación se oficiaron solemnes cultos, iniciándose un novenario de rogativa.

“Los fieles de La Palma –dice la crónica de Diario de Avisos- se aprestan a asistir devotamente a estos piadosos actos para por mediación de su Santísima Madre impetre del Altísimo que apague la gran hoguera en que hoy arden las tierras de La Palma, sumiendo en el dolor y la miseria a numerosos vecinos hermanos nuestros”.

El 26 de julio, al día siguiente de encontrarse Nuestra Señora de las Nieves en la capital insular, la actividad del volcán decreció considerablemente. En los días posteriores, y a excepción del día 30, en que se produjo el derrame de lava por el barranco de La Jurada, en la vertiente oriental de la Isla, la erupción cesó en su furia. ¿Milagro?. La devoción de la Isla así lo creyó.

El 5 de agosto del citado año, la imagen de Nuestra Señora de las Nieves, “con la fe, nunca desmentida, y el amor, no menos demostrado, en el transcurso de todas las generaciones –en el sabio decir de Alberto José Fernández García- inició el viaje de vuelta a su santuario del monte y en 1950, apenas un año después, fecha lustral, volvió de nuevo a la  capital insular en su tradicional Bajada.

Publicado en Diario de Avisos, 2 de mayo de 2004

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