Un barco frutero llamado “Argual”

marzo 18, 2014

Juan Carlos Díaz Lorenzo

En 1925 la compañía británica Elder & Fyffes contrató la construcción de tres nuevos buques para cubrir el servicio frutero de Canarias. La carga de trabajo se repartió entre dos astilleros: Cammell Laird & Co., en  Birkenhead y Alexander, Stephen & Son Ltd., en Glasgow. Dos años después, por la grada del primero resbaló el casco del buque “Argual” y la de la segunda lo hicieron los buques “Orotava” y “Telde”. Los tres entraron en servicio en junio y julio del mencionado año, lo que permitía la rotación semanal de la línea y fueron inscritos en la matrícula naval de Liverpool, que era entonces el puerto base de la flota. 

El 8 de junio de 1927 arribó el buque “Argual” en su primera escala en el puerto de Santa Cruz de Tenerife. Venía al mando del capitán Woodhouse, con una tripulación de tres oficiales de puente y otros cuatro de máquinas, incluido el primer maquinista y 28 tripulantes. Había sido botado el 4 de mayo en avanzado estado de construcción, de modo que el 1 de junio siguiente realizó las pruebas de mar con resultado satisfactorio y ese mismo día fue entregado a sus propietarios, haciéndose a la mar en su viaje inaugural. 

Estampa marinera del buque frutero “Argual”, recién estrenado

De 2.690 toneladas brutas y 1.581 toneladas netas, medía 103,78 m de eslora total –91,77 m de eslora entre perpendiculares–, 14,58 m de manga, 8,25 m de puntal y 7,35 m de calado máximo. Estaba propulsado por una máquina alternativa de triple expansión –fabricada en los talleres del astillero de Birkenhead– y dos calderas de llama en retorno, con una potencia de 1.800 caballos sobre un eje, que le permitía mantener una velocidad de 14 nudos. Disponía de alojamiento para ocho pasajeros en cuatro camarotes dobles. 

“Se halla dotado igualmente de una potente estación radiotelegráfica, que comunica con Londres desde estas islas. Asimismo está dotado de telegrafía submarina. Dispone también de un nuevo aparato para en caso de niebla no perder la dirección, siendo el primer barco a quien se le ha colocado con las nuevas modificaciones que se han introducido en el mismo”[1]

Otra imagen del buque “Argual”, en su etapa en las Antillas

El buque estaba compartimentado en cuatro bodegas, dos a proa y dos a popa de la superestructura central, con sus correspondientes tapas de escotillas y puntales. Cada bodega tenía tres entrepuentes, “donde la fruta puede acondicionarse de forma inmejorable”[2].  Podía cargar 30.000 bultos y dado que el servicio de Canarias no requería el mismo tratamiento que la fruta procedente del Caribe, estos barcos no tenían sistema de refrigeración y, en su lugar, llevaban un sistema de ventilación mecánica, formado por cuatro extractores y diez ventiladores en las bodegas de popa y nueve en las de proa, llamadas “cachimbas” en el argot portuario, aquellos “large deck ventilators” que ya forman parte de la historia de la navegación mercante, como gustaba recordar el admirado amigo Juan Antonio Padrón Albornoz. 

Desde su puesta en servicio, los buques “Argual”, “Orotava” y “Telde” cubrieron la línea frutera de Canarias. Hacían escalas en los puertos de Santa Cruz de Tenerife y Las Palmas de Gran Canaria, donde recibían el transbordo de las cargas de plátanos y tomates de los “feeder ships” de la Compañía Marítima Canaria –“Aguila de Oro”, “Guanche”, “Colón”, “Tacoronte”, “Taoro”… –, que era la filial española de Elder & Dempster, con sede en la calle San Vicente Ferrer esquina a La Marina, frente a la plaza de la Pila o de Isabel II, en Santa Cruz de Tenerife. 

El buque “Telde”, segundo de la serie, visto por la amura de babor

A finales de 1932 cambió la orientación de Elder & Fyffes y, un año más tarde, la compañía transfirió el buque “Argual” a la Mayan S.S. Corporation, filial de la poderosa United Fruit Company, de EE.UU., que luego se hizo cargo también de los buques “Orotava” y “Telde”. Abanderados en Honduras, los tres fruteros conservaron sus nombres isleños, incluso cuando en 1934 pasaron a la Empresa Hondureña de Vapores, naviera cuya gerencia dependía de la Agencia Marítima Hondureña, asimismo filial de United Fruit, a la que fueron transferidos en 1949. 

Durante la Segunda Guerra Mundial fueron militarizados y participaron en varios convoyes en aguas del golfo de Méjico y el Caribe, principalmente entre Cayo Hueso y Guantánamo, llevando cargas de bananas y café. Después volvieron al tráfico frutero y así pasaron los años hasta que llegó el momento final. En 1954, el buque “Argual” fue desguazado en Mobile y, en 1959, el buque “Telde” corrió la misma suerte en Baltimore. El veterano “Orotava” se mantuvo a flote hasta agosto 1967, en que fue dado de baja y desmantelado en Vado. 

Fotos: Archivos de World Ship Society Miguel Bravo.

Consultas en páginas web: 

nationalarchives.gov.uk, shipsnostalgia.com, theshiplist.com, unitedfruit.org y warsailors.com. 


[1] “Gaceta de Tenerife”, 9 de junio de 1927.

[2] “El Progreso”, 9 de junio de 1927. 

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